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O estranho Museu de P T Barnum, cujo incêndio ferveu a duas baleias vivas

Phinneas Taylor Barnum (1810-1891), P. T. Barnum, é um desses personagens da cultura americana que parece produto da imaginação de um escritor delirante, e não seres reais que deixaram a sua marca na civilização atual.
Político, escritor, editor, empresário artístico –falência–, homem de negócios e artífice de vários fraudes de dimensões notáveis, a figura de P. T. Barnum tem chamado a atenção de historiadores, escritores e cineastas, a sua vida foi levada ao cinema em umas 7 vezes, e até serviu de base para um musical da Broadway, que leva o seu nome.

Neste artigo, vamos abordar um dos aspectos de sua vida mais significativos, do estranho e sem fundamento, Museu Americano de P. T. Barnum.
O estranho Museu de P. T. Barnum, cujo incêndio ferveu a duas baleias vivas
Em 1841, P. T. Barnum comprou o Museu Americano de Scudder, que ficava na Broadway e Ann Street (atualmente parte do setor financeiro de Manhattan), e o transformou no Circo Americano de Barnum, uma mistura de museu convencional, museu de cera, zoológico, circo e teatro que se tornou uma das principais atrações de Nova York.
O museu tinha uma luz de farol, que percorria a rua principal da Broadway, um jardim no terraço, de onde se organizavam passeios em balão, e muitas bandeiras da fachada principal. Tinha atrações que iam desde animais verdadeiros, como os macacos, cobras, cangurus e hipopótamos, até outras francamente falsas, como o esqueleto de uma sereia supostamente encontrado em Fidji (oceano Pacífico), ou um grupo de pulgas amaestradas.

A vertente circense do museu incluiu shows com anões, albinos, gigantes, gêmeos siameses e mulheres barbudos, entre outros “fenômenos” (os chamados ” freaks, tão do mau gosto da época), que também incluía nativos americanos, mágicos e malabaristas.
Nos anos seguintes, P. T. Barnum, além de suas outras atividades, continuou ampliando o museu, que chegou a receber 15.000 visitantes por dia, e até construiu o primeiro aquário dos Estados Unidos, que ainda abrigava um par de baleias.

O sucesso do Museu Americano de Barnum foi interrompido em 13 de julho de 1865, pouco depois do meio-dia, quando foi iniciado um incêndio do qual ainda se desconhece a origem e que, apesar de a intervenção dos bombeiros, destruiu todas as instalações e significou a morte de quase todos os animais, entre eles as duas baleias, que praticamente foram fervidas no tanque do aquário.
P. T. Barnum tentou reabrir o Museu Americano, mas um novo incêndio em 1868, o fez desistir e se dedicar a outros projetos. Depois do primeiro incêndio, houve rumores de que um leão africano conseguiu escapar e estava desesperado presas humanas em Manhattan, mas aparentemente não era verdade.
Se você está interessado em visitar o Museu Americano de P. T. Barnum, ainda pode fazê-lo, virtualmente falando, através de uma página da web criada por historiadores da Universidade da Cidade de Nova York: http://lostmuseum.cuny.edu/
E de certeza que vai querer consultar outros artigos interessantes, como o dos zoológicos humanos, ou a triste história de duas siamesas “encadeados” por trás, e também sobre o homem-leão, Stephan Bibrowsky.